Kierrättämisen aikakausi osa 1

Jos asut Suomessa, harrastat todennäköisesti ainakin jonkinasteista kierrättämistä. Luultavasti erottelet paperin kierrätettävästä muovista sekä lasit ja metallit erikseen. Huuhtelet pullot ja purkit ja saatat kenties laittaa ruoantähteet astiaan, jolla ne viedään kompostoitavaksi. Koska lajittelet kaikki jätteet oikeisiin jäteastioihin, luultavasti oletat, että kierrättäminen auttaa yhteiskuntaa ja suojelee ympäristöä. Mutta onko asia näin, vai haaskaatko vain aikaasi?

Kierrättäminen oli alkuun tehotonta

Vuonna 1996 New York Times -lehdessä oli artikkeli, jossa arvosteltiin Yhdysvalloissa tuolloin käytössä olleen kierrätysprosessin olevan haaskaavaista. Tuolloin esitettiin runsaasti todisteita siitä, että kierrättäminen oli kallista ja tehotonta, mutta kierrättämisen puolestapuhujat sanoivat, että oli liian aikaista tuomita asiaa. Ottaen huomioon, että moderni kierrätysliike oli vasta aloittanut toimintansa muutamaa vuotta aiemmin, he ennustivat, että kierrättäminen muuttuu tehokkaaksi, kun teollisuus kehittyy ja ihmiset oppivat kierrättämään oikein. Joten mitä sen jälkeen on tapahtunut? Vaikka onkin totta, että sanoma kierrättämisestä on saavuttanut enemmän ihmisiä kuin koskaan ennen, loppujen lopuksi sekä taloudellisesti että ympäristön kannalta muutosta ei juurikaan ole ollut. Vuosikymmenten kehotuksista ja vaatimuksista huolimatta on yleensä kalliimpaa lajitella kotitalousjätteet talousyhteisöissä kuin kuljettaa ne kaatopaikalle. Kierrätettävien materiaalien hinnat ovat tippuneet öljyn hinnan tippumisen ja vähentyneen ulkomaiden kysynnän vuoksi.

Hintojen romahdus on pakottanut jotkut kierrätysyritykset sulkemaan tehtaansa ja peruuttamaan suunnitelmansa uusista teknologioista. Tilanne on varsinkin synkkä varsinkin Yhdysvalloissa. Siellä poliitikot ovat asettaneet tavoitteita yhä korkeammalle, mutta kansallinen kierrättämisen tason on jäänyt paikoilleen viime vuosien aikana. Varakkailla alueilla, kuten New Yorkin Brooklynin Park Slopessa tai San Franciscon kaltaisissa kaupungeissa kierrättäminen on suosittua, mutta esimerkiksi Bronxin tai Houstonin asukkailla ei ole samanlaista intoa lajitella jätteitään vapaa-ajallaan.

Synkät tulevaisuudennäkymät

Kierrättämisen tulevaisuus Yhdysvalloissa näyttää vielä huonommalta. Kun kaupungit siirtyvät paperin ja metallien kierrättämisestä lasin, ruokajätteiden ja lajiteltujen muovien kierrättämiseen, kulut nousevat nopeasti, vaikka ympäristöhyödyt tippuvat ja joissain tapauksissa jopa katoavat kokonaan. Yhdysvaltojen suurimman kotitalousjätteen lajitteluyrityksen Waste Managementin toimitusjohtaja David P. Steiner sanoo, että jos uskomme kierrättämisen olevan hyväksi planeetallemme ja että meidän täytyy tehdä sitä enemmän, edessä on kriisi. Hänen mukaan jätteiden kullaksi muuttamisen yrittämisen kustannukset ovat osoittautuneet odotettua suuremmiksi, ja meidän täytyy kysyä itseltämme, mikä kierrättämisessä on tavoitteena. Kierrättämistä on kampanjoitu sitkeästi itseisarvoisena tavoitteena, joka tekee hyvää yhteisölle ja on hyveellistä toimintaa ihmiselle, mitä opetetaan lapsille ja oppilaille lastentarhasta yliopistoon. Tämän tuloksena muuten oppineet ja sivistyneet ihmiset eivät tiedä mitään kierrättämisen suhteellisista kustannuksista ja hyödyistä.

Merkitys päästöihin vaihtelee

Ihmiset eivät luultavasti tiedä esimerkiksi, että hiilidioksidipäästöjen vähentämiseksi saat paljon enemmän aikaan lajittelemalla paperijätteet ja alumiinipurkit kuin mitä tekisit huolehtimalla jogurttipurkeista ja puoliksi syödyistä pizzasiivuista. Useimmat ihmiset olettavat myös, että muovipullojen kierrättämisen täytyy tehdä paljon planeetan hyväksi. Ympäristösuojeluviraston tiedotteet ovat opettaneet heille, että muovin kierrättäminen vähentää ilmakehään tulevien hiilidioksidipäästöjen määrää. Mutta kuinka paljon sillä on merkitystä? Perspektiivin vuoksi, kuitataksesi yhden matkustajan edestakaisin lennon Lontoon ja New Yorkin välillä, sinun täytyisi kierrättää noin 40 000 muovipulloa, edellyttäen että lennät turistiluokassa. Jos lennät ykkös- tai business-luokassa, jossa yksi matkustaja vie enemmän tilaa, pulloja tulisi kierrättää noin 100 000 kappaletta.

Merkitys päästöihin vaihtelee

Jopa nämä tilastot voivat olla harhaanjohtavia. Monin paikoin ihmisiä kehotetaan huuhtelemaan pullot ennen niin lajittelua, mutta muovin elinkaarilaskennassa ei oteta huomioon tähän kuluvaa vettä. Tuo yksittäinen lisäys voi vaikuttaa yleiskuvaan suuresti. Laskelmien mukaan voi olla, että jos peset muovipullon vedessä, joka on lämmitetty kivihiilestä saadulla sähköllä, kierrättämisen nettovaikutus voi lisätä ilmakehän hiilidioksidin määrää.